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le dramatique, cette partie de l'Art dans laquelle a excellé son Auteur, est surtout ce qui manque à la Henriade.

Gardons-nous cependant d'imiter ceux qui se plaisent à ne louer dans ce Poème, l'un des plus beaux monumens de la gloire nationale, que l'élégance des détails et la pureté du style. Ne nous étonnons pas surtout de l'enthousiasme qu'il fit naître. L'Épopée manquait à la France; un jeune homme la lui donnait : l'intolérance dont les excès avaient obscurci les dernières années du règne de Louis XIV, paraissait revivre alors dans les Actes du Ministère (1); cette Épopée offrait à la Nation le plus beau Code de Tolérance et de Politique Morale dont elle pût encore s'honorer ; Ouvrage où la Religion était peinte à-la-fois si majestueuse et si touchante ! où sa cause était si bien séparée de celle du Fanatisme et de l'hypocrite ambition ! où l'on ne pouvait enfin méconnaître dans de sublimes fictions , et le Génie créateur, le véritable Génie épique, et cette Phi

(1) Celui du duc de Bourbon.

losophie revêtue du coloris de l'imagination, qui ne caractérise pas moins Voltaire dans l'Épopée que

dans la Tragédie (1).

Essaierai-je encore de saisir ce qui le caractérise le plus dans cette seconde épopée , où il prend tous les tons et tous les styles , si piquant lorsqu'il invente, si original lors même qu'il imite, prodigue d'esprit et de pensées lorsqu'il cesse d'être riche en tableaux, et toujours fidèle aux Grâces lorsqu'il ne blesse point la pudeur ? D'autres compareront peut-être à la Henriade cet ouvrage où il peint, en se jouant, mieux qu'aucun Historien , si on l'excepte lui – même, une époque singulière de l'Histoire , et les meurs de deux grandes Nations : ils diront ce que

(1) Un nouvel Art de la Guerre, de nouveaux Cieux dévoilés par Newton, tous les progrès de la civilisation moderne, transportés dans les peintures épiques, n'étaient-ils pas encore des innovations aussi riches que hardies, non seulement dans notre langue , mais dans la poésie de toutes les Nations? Enfin ne doit-on pas avouer qu'il n'est aucune des parties de l'Art les plus négligées dans la Henriade dont elle n'offre quelquefois des exemples ou plutôt d'éclatans modèles ?

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l'étendue et la vivacité de son esprit gagnaient à suivre sans contrainte les caprices de son imagination, et ce qu'a perdu son talent à braver trop souvent la décence, en oubliant, ce qu'il dit lui-même , que la bienséance est une vertu. Pour moi, sans m'arrêter plus long-tems sur ce Poème trop lu, mais non trop admiré, je me borne à remarquer les nouvelles richesses que notre versification et surtout notre Poésie doivent à son illustre Auteur. Dans cette même Épopée où le vers de dix syllabes , si peu noble chez les Écrivains du règne précédent, se montre enfin si énergique, si flexible et si varié; dans ces Discours sur l'Homme, et dans ces Épîtres où sont exposés avec tant de charme, les leçons d'une haute Morale, les systèmes de la Physique et les découvertes de l'Astronomie (1); dans cette foule de pièces fugitives échappées à l'étonnante fa

(1) Déjà vers le commencement du Siècle, on a vu Fontenelle transporter les Sciences dans le domaine de la Littérature. Louis Racine et sur-tout Voltaire, les introduisirent à leur tour dans le champ de la Poésie. Heureuses innovations qui devaient avoir sur les Lettres françaises une influence si étendue!

cilité

cilité de son génie, délices de tous les gens de goût, et auxquelles rien ne ressemble, non-seulement parmi nous, mais chez aucune Nation littéraire; enfin dans tout l'ensemble de ses ouvrages en vers que caractérisent sur-tout la soudaineté du trait, la multitude des pensées , et l'art des rapproche

il donne à notre langue poétique, dans tous les genres et dans tous les sujets , l'étendue et la clarté de son esprit, l'éclat, la souplesse et l'agilité de son imagination active et brillante.

mens

Ce Génie infatigable qui semblait vouloir épuiser tous les genres de poésie, s'était emparé aussi de la plupart des genres

réservés à la prose. Il écrivit l’Histoire , d'abord en habile disciple des Anciens (1), bientôt en Maître , et sur un nouveau plan. Alors s'opéra cette révolution mémorable que nous avons annoncée; alors l'Histoire ne se borna plus à la peinture des Cours , au récit des batailles et des intrigues des Cabinets : elle peignit l'esprit, les moeurs, le caractère des

(1) L'Histoire de Charles XII.

Peuples; elle suivit dans leur marche graduée, célébra dans leurs bienfaits, la Civilisation, les Arts et les Lumières; et devint ainsi le Tableau des progrès de l'Esprit humain. Tel fut ce Livre sur le siècle de Louis XIV, le plus beau panégyrique qu'on ait fait de la Nation;tel fut sur-tout cet Essai sur les moeurs et l'esprit de tous les Peuples, où l'Historien philosophe rend toujours présens à la pensée du Lecteur tous les Empires et tous les siècles, ou jugés séparément, ou appréciés l'un par l'autre; interrogés sur ce qu'ils ont fait pour la science ou pour l'erreur, pour l'infortune ou pour le bonheur du Monde, et marqués, d'après leur propre témoignage, d'un signe de gloire ou d'intfamie.

Chef d'une École nouvelle comme Historien, il invente un nouveau genre de Romans où les plus profondes questions de Philosophie sont développées en action, égayées par ces peintures vives et saillantes, par cette plaisanterie satirique, dont personne, mieux que lui, n'a possédé le secret. Dans ses ouvrages de critique, dans ses mélanges de philosophie, il analyse et il juge

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