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Imprimerie de Il. FOUINIER

rue de Seine

no 140

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PARIS,
PAULIN, LICRAIRE-ÉDITEUR,

RUE NEUVE-SAINT-MARG, N° 10;
ALEXANDRE MESNIER, LIBRAIRE,

PLACE DE LA BOURSE.

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ESSAI

SUR LA VIE ET LES ÉCRITS

DE P.-L. COURIER.

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La vie d'un écrivain distingué par une très-grande ori. ginalité est le meilleur commentaire de ses écrits; c'est l'explication et pour ainsi dire l'histoire de son talent. Cela est vrai , surtout, de celui qui n'a point dans sa jeunesse suivi les lettres comme une carrière, et dont l'imagination , dans l'âge de l'activité et des vives impressions, ne s'est point appauvrie dans les quatre murs d'un cabinet ou dans l'étroite sphère d'une coterie littéraire. S'il est aujourd'hui peu d'écrivains dont on soit curieux de savoir la vie après les avoir lus, c'est qu'il en est peu qui frappent par un caractère à eux, et chez qui se révèle l'homme éprouvé, développé, complété par un grand nombre de situations diverses. Les mêmes études faites sous les mêmes mailres , sous l'influence des mêmes circoustances et des mêmes doctrines , le même poli cherché dans un monde qui se compose de quelques salons, voilà les sources de l'originalité pour beaucoup d'écrivains qui, se tenant par la main depuis le collège jusqu'à l'Académie, vivant entre eux, voyant peu, agissant moins encore, s'imilent, s'admirent, s'entre-louent avec bien plus de

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bonne foi qu'on ne leur en suppose. De là vient que

tant de livres, dans les genres les plus différens, ont une physionomie tellement semblable qu'on les prendrait pour sortis de la même plume. Vous y trouvez de l'esprit, du savoir, de la profondeur parfois ; le cachet d'une individualité un peu tranchée n'y est point. C'est toujours certaine façon raide , précieuse, uniforme, assez exacte,

mais sans chaleur, sans vie, décolorée ou faussement pittoresque ; cette manière, enfin, qu'un public , trop facilement pris aux airs graves, a tout-à-fait acceptée comme un grand progrès littéraire. L'exemple est contagieux, et l'applaudissement donné au mauvais goût pervertit le bon; aussi, n'a-t-on plus aspiré à des succès d'un certain ordre, qu'on ne se soit efforcé d'écrire comme les hommes soi-disant

il a fallu revêtir cette robe de famille pour se faire compler comme capacité, pour n'être point taxé de folle résistance à la révolution opérée par le dix-neuvième siècle dans les formes de la pensée.

Si l'affranchissement complet du joug des conventions d'une époque peut etre regardé comme le principal caractère du talent, Paul-Louis Courier a été l'écrivain le plus distingué de ce temps ; car il n'est pas une page sortie de sa plume qui puisse être attribuée à un autre que

lui. Idées, préjugés, vues , sentimens , tour, expression,

dans ce qu'il a produit: tout lui est propre. Vivant avec un passé que scul il eut le secret de reprocuire, et devenu luimême la tentation et le désespoir des imilateurs, il a toujours été seul de son bord, allant à sa fantaisie , tenant peu

de compte des réputations , même des gloires contemporaines, et marchant droit au peuple des lecteurs, parce qu'il était plus assuré d'être senti par le grand nombre

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