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S'il y a quelque chose d'ingénieux dans la république des lettres , on peut dire que c'est la manière dont Esope a débité sa morale. Il seroit véritablement à souhaiter que d'autres mains que les miennes y eussent ajouté les ornements de la poésie, puisque le plus sage des anciens a juge

aux fables

qu'ils n'y étoient pas inutiles. J'ose, Monseigneur , vous en présenter quelques essais. C'est un entretien convenable à vos premières années. Vous êtes en un âge ou l'amusement et les jeux sont permis aux princes ; mais en même temps vous devez donner quelques-unes de vos pensées à des réflexions sérieuses. Tout cela se rencontre

que nous devons à Esope. L'apparence en est puérile , je le confesse; mais ces puérilités servent d'enveloppe à des vérités importantes.

Je ne doute point, Monseigneur, que vous ne regardiez favorablement des inventions si utiles, et tout ensemble, si agréables : car que peut-on souhaiter davantage que ces deux points? Ce sont eux qui ont introduit les sciences parmi les hommes. Esope a trouvé un art singulier de les joindre l'un avec l'autre : la lecture de son ouvrage répand insensiblement dans une ame les semences de la vertu, et lui apprend à se connoître, sans qu'elle s'aperçoive de cette étude, et tandis qu'elle croit faire toute autre chose. C'est une adresse dort s'est servi très-heureusement celui sur lequel Sa Majesté a jeté les yeux pour vous donner des instructions. Il fait en sorte que vous appreniez sans peino, ou, pour mieux parler, avec plaisir, tout ce qu'il est nécessaire qu'un prince sache. Nous espérons beaucoup de cette conduite. Mais, à dire la vérité, il y a des choses dont nous espérons infiniment davantage : ce sont, Monseigneur, les qualités que notre invincible Moparque vous a données avec la naissance; c'est l'exemple que tous les jours il vous donne. Quand vous le voyez former de si A MONSEIGNEUR LE DAUPHIN. 3 grands desseins ; quand vous le considérez qui regarde , sans s'étonner , l'agitation de l'Europe et les machines qu'elle remue pour le détourner de son entreprise ; quand il pénètre dès sa première démarche jusques dans le cæur d'une province où l'on trouve à chaque pas des barrières insurmontables, et qu'il en subjugue une autre en huit jours , pendant la saison la plus ennemie de la guerre, lorsque le repos et les plaisirs règnent dans les cours des autres princes; quand, non content de dompter les hommes, il veut triompher aussi des éléments; et quand , au retour de cette expédition où il a vaincu comme un Alexandre, Tous le voyez gouverner ses peuples comme un Auguste , avouez le vrai, Monseigneur, vous soupirez pour la gloire aussi– bien que lui , malgré l'impuissance de vos années ; vous attendez avec impatience le temps où vous pourrez vous déclarer son rival dans l'amour de cette divine maîtresse. Vous ne l'attendez pas, Monseigneur, vous le prévenez. Je n'en veux pour témoignage que ces nobles inquiétudes, cette vivacité, cette ardeur, ces marques d'esprit, de courage et de grandeur d'ame, que vous faites paroître à tous les moments. Certainement, c'est une joie bien sensible à notre Monarque ; mais c'est un spectacle bien agréable pour l'univers, que de voir ainsi croître. une jeune plante qui couvrira un jour de son ombre tant de peuples et de nations.

Je devrois m'étendre sur ce sujet; mais comme le dessein que j'ai de vous divertir est plus proportionné à mes forces que celui de vous louer, je me hâte de venir aux Fables,

et n'ajouterai aux vérités que je vous ai dites que celle-ci : c'est, Monseigneur, que je suis avec un zèle respectueux,

Votre très-humble, très-obéissant

et très-fidèle serviteur,

DE LA FONTAINE,

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DE LA FONTAINE.

L'INDULGENCE que l'on a eue pour quelquesunes de mes Fables , me donne lieu d'espérer la mê:ne grâce pour ce Recueil. Ce n'est pas qu’un des maîtres * de notre éloquence v’ait désapprouvé le dessein de les mettre en vers : il a cru que leur principal ornement est de n'en avoir aucun; que d'ailleurs la contrainte de la poésie , jointe à la sévérité de notre langue, m'embarrasseroit en beaucoup d'endroits , et banniroit de la plupart de ces récits la brieveté, qu'on peut fort bien appeler l'ame du conte, puisque sans elle il faut nécessairement qu'il languisse. Cette opinion ne sauroit partir que d'un homme d'excellent goût; je demanderois seulement qu'il en relâchât quelque peu et qu'il crût que les grâces lacédémoniennes ne sont pas tellement ennemies des muses françoises , que l'on ne puisse souvent les faire marcher de compagnie.

Après tout, je n'ai entrepris la chose que sur l'exemple, je ne veux pas dire des Anciens, qui ne tire point à conséquence pour moi, mais sur celui des Modernes. C'est de tout temps, et chez tous les peuples qui font pro

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* Patru, célèbre avocat au Parlement de Paris , et membre de l'Académie françoise.

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