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se réconcilier avec Homère. On retrouvait dans ses principes l'influence de ses préventions; on retrouvait dans son style les traces de la fausse direction donnée à ses premiers travaux ; et, en éclairant la raison, il semblait quelquefois encore fait pour égarer le goût: adversaire dangereux de toute superstition littéraire qu'il remplaçait par des hérésies.

S.

Opposant à leur progrès son nom, ses préceptes et son exemple, l'Auteur du Poème de la Religion, fidèle à la pureté des doctrines littéraires , se montra dans la versification, je ne dirai pas dans la poésie, le digne fils de Racine et le sage disciple de Despréaux. Mais, trop dépourvu d'invention dans son style comme dans ses plans, il eut des beautés soutenues, et rarement des beautes hardies; ses pensées et ses images sont toutes de la mêine hauteur ; et dans sa monotonie sayante, il laisse voir souvent la perfection de l’Art et la médiocrité du Talent. Pour rendre dans toute leur majesté les grandes idées religieuses, il n'avait pas ce don éminent du sublime , et, si l'on peut dire ainsi, de l'idéal dans les formes et dans les couleurs du style , ce don fait par la nature à son glorieux père, et que l'étude d'un tel maître paraît avoir développé dans J. B. Rousseau. .

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Défenseur, comme Louis Racine, des vrais Principes littéraires, Rousseau, toujours destiné à subir ou à exercer des vengeances, devait, par son caractère, être plus redoutable au Bel-Esprit qu'il combattait sans relâche avec les armes de la satire ; et il devait, par son talent, être plus utile à la cause du Goût auquel il prêtait l'appui d'une haute renommée. Le modèle de nos Poètes lyriques, il possédait à un degré très-rare toutes les parties de l'art qui ne tiennent pas à la sensibi. lité de l'ame et au génie de l'invention. Elève. des grands Maîtres qui ont fixé parmi nous la Langue poétique, il ajouta peu à la richesse, et moins encore à la perfection qu'ils lui ayaient donnée; mais il étendit à un nouveau genre cette étonnante perfection. Retenu par l'exemple de Malherbe, qu'il imite quelquefois et ne surpasse pas toujours, il s'abandonna trop rarement à la fougue, au désordre plein de mouvement et d'élévation qui font le caractère de l'Ode antique; mais, une marche élégante et noble, un coloris très

poétique, une harmonie , sinon expressive, du moins flatteuse et brillante, ont fait de ses Odes mélodieuses des ouvrages classiques, et qui restent encore au premier rang parmi les Modèles (1).

Dans ses Cantates mythologiques , qui forment une suite de tableaux tour-à-tour gracieux et sublimes, la vérité des peintures et l'éclat éblouissant des couleurs, font ou. blier le vide des pensées et le défaut de sentiment. Il a tenté, mais sans succès, l'Opéra et la Comédie, genres qui demandent une flexibilité de style, une souplesse et une naïveté de talent qu'il n'avait pas. Presque toujours pénible et forcé dans le dialogue et le vers comique , l'heureux émule de Malherhe ne put obtenir d'être placé parmi les vrais disciples de Molière.

Ce grand homme avait élevé la Comédie à une telle hauteur que lui seul pouvait l'y

"(i) Ces Odes mélodieuses et véritablement classiques sont presque toutes renfermées dans les premiers livres de son Recueil. En parcourant les derniers, on voit par degrés la pureté de son goût se corrompre , en même tems que l'éclat de son talent s'affaiblit.

maintenir. Elle a éprouvé depuis des altérations successives qu'il importe de remarquer. Tel est cependant le prodigieux mérite de Molière, que parmi les divers talens qui ont soutenu la Comédie dans cette décadence même, il en est qui nous sembleraient sans doute être parvenus au comble de l'Art, si .ce grand maître n'existait pas.

Le premier de ses successeurs, Regnard , doué d'un talent brillant et facile, et possédant à un haut degré la vivacité comique. se serait infiniment rapproché de Molière luimême, s'il avait eu ces grands traits dont le Contemplateur (í) peint les moeurs et les caractères ; ces vues profondes qui dévoilent les ressorts cachés des passions, et le jeu des sociétés humaines. Rarement trouve-t-on dans Regnard ces magnifiques peintures. Lors même que son sujet le conduit à les tracer, il néglige de les offrir sous un aspect philosophique; et il blesse quelquefois la morale quand il n'aurait qu'un pas à faire pour éclairer la raison. Voilà ce qui frappe sur

(1) Nom que Boileau donnait à Molière , et que lui conservera la postérité,

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tout dans le Légataire. C'est un phénomène dans les Lettres qu'un sujet si triste et si révoltant, des idées de mort, de spoliation, tournées à la plaisanterie avec une grace naturelle; une action atroce et lugubre devenue sans effort, sous la plume du Poète, un chef-d'oeuvre unique d’enjouement : et, sous un autre aspect, c'est un scandale que le succès d'une pièce où tous les sentimens de la nature, tous les devoirs de la société, sont immolés à la risée publique. Combien cependant il était facile de lui donner un grand but moral! Molière l'eût fait sans doute. Si ce philosophe subline, si l'Auteur de Tartuffe et du Misantrope, avait traité le sujet du Légataire universel , il n'aurait point laissé à ses successeurs le sujet du Vieux Célibataire. De tous les Ouvrages de Regnard'. c'est celui qui montre le mieux, et les prodi. gieuses ressources de son esprit, et les bornes de ses vues morales.

Dufresni, son contemporain, plein d'agré. ment et d'esprit, mais qui n'égala point Regnard et négligea trop d'imiter Molière , montra plus de sagacité que de profondeur, et moins de gaîté que de finesse.

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