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est unique : est-elle écoulée une fois, elle a péri entièrement, les millions de siècles ne la raméneront pas. Les jours, les mois, les années s'enfoncent et se perdent sans retour dans l'abyme des temps. Le temps même sera détruit: ce n'est qu'un point dans les espaces immenses de l'éternité, et il sera effacé. Il y a de légères et frivoles circonstances du temps qui ne sont point stables, qui passent, et que j'appelle des modes, la grandeur, la faveur, les richesses, la puissance, l'autorité, l'indépendance, le plaisir, les joies , la superfluité. Que deviendront ces modes , quand le temps même aura disparu? La vertu seule, si peu à la mode, va au-delà des temps.

CHAPITRE XIV.

De quelques Usages.

Il y a des
gens qui n'ont

pas
le
moyen

d'être nobles.

Il y en a de tels, que, s'ils eussent obtenu six

mois de délai de leurs créanciers , ils étoient nobles (1).

Quelques autres se couchent roturiers et se lèvent nobles (1).

Combien de nobles dont le père et les aînés sont roturiers !

Tel abandonne son père qui est connu, et dont on cite le greffe ou la boutique, pour se retrancher sur son aïeul, qui, mort depuis longtemps, est inconnu et hors de prise. Il montre ensuite un gros revenu, une grande charge, de belles alliances; et pour être noble il ne lui manque que des titres.

Réhabilitations, mot en usage dans les tribunaux qui a fait vieillir et rendu gothique celui de lettres de noblesse, autrefois si françois et si usité. Se faire réhabiliter suppose qu'un homme, devenu riche, originairement est noble, qu'il est d'une nécessité plus que morale qu'il le soit; qu’à la vérité son père a pu déroger ou par la charrue ou par la houe, ou par la malle, ou par les livrées ; mais qu'il ne s'agit pour lui que de rentrer dans les premiers droits de ses ancêtres, et de continuer les armes de sa

(1) Vétérans..

maison, les mêmes pourtant qu'il a fabriquées, et tout autres que celles de sa vaisselle d'étain; qu'en un mot les lettres de noblesse ne lui conviennent plus, qu'elles n'honorent que

le roturier, c'est-à-dire celui qui cherche encore le secret de devenir riche.

Un homme du peuple, à force d'assurer qu'il a vu un.prodige, se persuade faussement qu'il a vu un prodige. Celui qui continue de cacher son âge pense enfin lui-même être aussi jeune qu'il veut le faire croire aux autres. De même le roturier qui dit par habitude qu'il tire son origine de quelque ancien baron ou de quelque châtelain, dont il est vrai qu'il ne descend pas, a le plaisir de croire qu'il en descend.

Quelle est la roture un peu heureuse et établie à qui il manque des armes, et dans ces armes une pièce honorable, des supports, un cimier, une devise, et peut-être le cri de guerre? Qu'est devenue la distinction des casques et des heaumes ? Le nom et l'usage en sont abolis ; il ne s'agit plus de les porter de front ou de côté, ouverts ou fermés, et ceux-ci de tant ou de tant de grilles : on n'aime pas

les minuties, on passe droit aux couronnes, cela est plus simple, on s'en croit digne, on se les

adjuge. Il reste encore aux meilleurs bourgeois une certaine pudeur qui les empêche de se parer d'une couronne de marquis, trop satisfaits de la comtale : quelques uns même (1) ne vont pas la chercher fort loin, et la font passer

de leur enseigne à leur carrosse.

Il suffit de n'être point né dans une ville, mais sous une chaumière répandue dans la campagne , ou sous une ruine qui trempe dans un marécage, et qu'on appelle château , pour être cru noble sur sa parole.

Un bon gentilhomme veut passer pour un petit seigneur, et il y parvient. Un grand seigneur affecte la principauté; et il use de tant de précautions qu'à force de beaux noms, de disputes sur le rang et les préséances, de nouvelles armes , et d'une généalogie que d'Hozier ne lui a pas faite, il devient enfin un petit prince.

Les grands en toutes choses (2) se forment et

(1) Allusion au pélican que portent MM, Le Camus dans leurs armes.

(2) Allusion à ce que Monsieur, pour s'approcher de monseigneur le Dauphin, ne vouloit plus qu'on le traitât d’Altesse royale, mais qu'on lui parlât par Vous, comme

se moulent sur de plus grands, qui de leur part, pour n'avoir rien de commun avec leurs inférieurs, renoncent volontiers à toutes les rubriques

d'honneurs et de distinctions dont leur condition se trouve chargée, et préfèrent à cette servitude une vie plus libre et plus commode : ceux qui suivent leur piste observent déja par émulation cette simplicité et cette modestie : tous ainsi se réduiront par hauteur à vivre naturellement et comme le peuple. Horrible inconvénient !

Certaines gens (1) portent trois noms, de peur d'en manquer : ils en ont pour la

campagne et pour la ville, pour les lieux de leur service ou de leur emploi. D'autres ont un seul nom dissyllabe qu'ils anoblissent

par
des

particules, dès

que

leur fortune (2) devient meil

l'on faisoit à Monseigneur et aux Enfants de France. Les autres princes, à son exemple, ne veulent plus étre traités. d'Altesse, mais simplement de Vous.

(1) De Dangeau; ou bien Le Camus de Vienne, qui se fait descendre de l'amiral de Vienne; ou Langlois de Rieux.

(2) Laugeois, qui se faisoit appeler de Laugeois.

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